Вираз "біла ворона" давно вже стало метафорою, яка означає різке відмінність тієї чи іншої людини від оточуючих. В дійсності абсолютно білих по окрасу особин можна побачити в зграї темних ворон, граків або галок. І Вранова птиці в природі не виняток - "білі ворони" час від часу зустрічаються серед багатьох видів тварин. Такі особини отримали назву альбіносів, що відбулося від латинського слова "albeus", що в перекладі й означає "білий".

Причина альбінізму полягає в тому, що в організмі таких тварин не виробляються пігменти, відомі під загальною назвою меланінів (від грецького "melanos" - "чорний"). Строго кажучи, тільки частина їх повністю відповідає цій назві і має дійсно темні - від коричневого до чорного - кольору. Колір інших (що містять сірку) меланінів варіює в широкому діапазоні - від жовтого до червоного. Хоча існують у тварин і інші типи пігментів, саме концентрація, співвідношення і особливості взаємного розташування гранул різних меланінів в шкірному покриві і його похідних (вовни, пір'ї, лусці, кігті) і створюють все велике розмаїття забарвлення представників тваринного світу.

Молекули меланінів являють собою органічні полімерні сполуки дуже складної структури. За "виробництво" їх у птахів і ссавців відповідають лежать в шкірі клітини меланоцити. Меланіни утворюються в них у результаті ланцюжка послідовних біохімічних реакцій, продукт кожної з яких є субстратом для синтезу наступного речовини. Ключова стадія цього процесу - перетворення амінокислоти тирозину в діоксіфенілаланін (попередник меланіну). Цю реакцію запускає особливий білок-каталізатор - фермент тирозинази, структура якого зашифрована в певній послідовності нуклеотидів на одній з ділянок молекули ДНК, тобто в гені. У разі помилок, що виникають при передачі генетичної інформації, послідовність нуклеотидів в гені порушується і з'являються мутантні гени, що викликають видозмінену забарвлення покривів. Однією з мутантних модифікацій гена тирозинази є ген альбінізму, абсолютно нездатний виробляти цей фермент.

Як відомо, клітини тіла тварин і людини містять парний набір генів, одна їх половина отримана від матері, інша - від батька. Гени, що відповідають за альтернативне прояв одного і того ж ознаки, називаються алелями і розташовуються в одному і тому ж ділянці (локусі) гомологічних хромосом. При цьому одні гени, звані домінантними, пригнічують дію інших, рецесивних. Нормальний ген тирозинази є домінантним по відношенню до гену альбінізму. Тому якщо в генетичному наборі особини є і той, і інший ген, то синтез меланіну йде до кінця, і альбінізм зовні може ніяк не виявлятися. Інша справа, якщо і від матері, і від батька індивід отримав по гену альбінізму, тобто є гомозиготним за цією ознакою. У цьому випадку меланін в його організмі вироблятися не буде. Виходить, що білий колір альбіносів - не забарвлення, а її відсутність. Справжні, повні альбіноси одягнені в білий шерстний або пір'яний покрив, у них біла шкіра, луска, дзьоби, кігті, роги і копита, і навіть очі мають червонуватий відтінок, тому що через знебарвлену радужку просвічує пронизана кровоносними капілярами судинна оболонка ока.

Варто зазначити, що наведена вище схема виникнення альбінізму гранично спрощена, адже за пігментацію покривів нерідко відповідають не одна, а кілька алелей генів, та й набір генів, що складають одну алель, може бути вельми великий, причому взаємини між алельними генами далеко не обмежуються повним домінуванням одного гена над іншим. Однак вдаватися в усі тонкості успадкування забарвлення ми не будемо. Відзначимо тільки, що в деяких випадках наявність навіть одного гена альбінізму може знижувати вироблення меланіну, що веде або до загального рівномірному ослаблення інтенсивності забарвлення, або до появи окремих нефарбованих плям на тілі. Таких тварин називають неповними, або частковими, альбіносами.

Але альбіноси принципово відрізняються від диких тварин, одягнених у білосніжні одягу, "отримані" ними від природи в результаті копіткої роботи природного відбору. Полярні сови, лебеді шипуни і кликуни, білі чайки, зубаті кити білухи, білі ведмеді - зовсім не альбіноси. В організмі цих тварин меланінів виробляється рівно стільки, скільки необхідно для нормальної життєдіяльності, і ті тканини і органи, які повинні за задумом природи містити пігменти, у них інтенсивно забарвлені.
За даними медичної статистики, приблизно один з 20 тисяч людина (включаючи представників негроїдної раси) є білошкірим, світловолосий і червонооким альбіносом.

Розрахунки, зроблені на підставі цих даних генетиками, показали, що сам по собі ген альбінізму у людини не є великою рідкістю - приблизно кожен 70-й з нас є його прихованим носієм.

Незвичайний вигляд тварин-альбіносів і ореол таємниці, що огортає їх походження, породили у різних народів немало міфів і легенд. Згадати хоча б могутнього білого бика, в образ якого згідно старогрецьким міфам перевтілювався сам зевс, або білих слонів Таїланду, володіти якими дозволялося лише особам королівської крові, або білу верблюдицю-мехарі, що забрала від ворогів пророка Магомета, або Білого Коня прерій, наказувати, по віруваннями западноамеріканскіх індіанців, незліченними табунами мустангів ... Як правило, герої всіх цих легенд крім передбачених жанром надприродних здібностей наділені небаченими силою і витривалістю. Однак якщо ці легенди і мають під собою реальне підгрунтя, то, швидше за все, мова в них йде про тварин білого забарвлення або часткових альбіносів. Повні ж альбіноси в більшості своїй якраз відрізняються зниженою життєздатністю і в природі безжально вибраковуються природним відбором, тому далеко не всім вдається вижити і дати потомство.

Позбавлені маскирующей забарвлення і різко виділяються серед своїх родичів, тварини-альбіноси залучають підвищену увагу хижаків, стаючи їх жертвами в першу чергу, а от хижаки-альбіноси не можуть непомітно підкрадатися до жертв і здобувати собі прожиток. Не варто забувати і про те, що "імпозантний" зовнішній вигляд відіграє важливу роль у шлюбних відносинах не тільки людей, але й тварин, так що бляклі самці-альбіноси навряд чи можуть завоювати прихильність самок свого виду, що віддають перевагу інтенсивно забарвленим самцям.

Альбінізм - не просто "косметичний дефект". Будучи за своєю суттю генетично обумовленим порушенням обміну речовин, він часто приводить до множинних "поломок" в налагодженій роботі організму. Добре відомо, що меланіни, здатні поглинати велику частину променів сонячного спектра, відіграють роль фільтрів, що захищають шкіру від надлишку сонячної радіації, в тому числі і від смертельно небезпечних для клітинних структур і ДНК ультрафіолетових променів. Порівняно недавно вчені, що звернули увагу на посилення пігментації шкіри на місці гояться ран і опіків, довели, що роль меланінів не зводиться до фотозащіте покривів. По всій видимості, вони приймають діяльну участь у ліквідації наслідків будь-якого стресового впливу, що порушує клітинний гомеостаз, і є важливою складовою частиною імунної системи організму в цілому. Необхідний меланін і для нормальної роботи таких важливих органів чуття, як зір і слух. Шар темного пігменту захищає світлочутливі клітини сітківки і підвищує чіткість одержуваного зображення, поглинаючи зайвий світло і гасячи відблиски, відбиті від внутрішньої поверхні ока. У внутрішньому вусі меланоцити містяться в так званої судинної смужці, що виробляє ендолімфу, що заповнює порожнину вушної равлики. Без них (або при їх нестачі) ендолімфа змінює свій іонний склад, що позначається на гостроті слуху. В тій чи іншій мірі погано чують і тварини-альбіноси, і люди-альбіноси.

В ході ембріонального розвитку меланоцити закладаються в так званому нервовому гребені зародка, з якого формуються велика частина кісток і хрящів черепа, середнього вуха, гортані, сенсорні клітини органів почуттів. Тому порушення в розвитку меланоцитів нерідко супроводжуються настільки серйозними патологіями в будові тканин і органів, що ембріони-альбіноси гинуть на ранніх стадіях розвитку. Більшість же альбіносів, яким вдається благополучно з'явитися на світ, надзвичайно чутливі до сонячної радіації, мають проблеми із зором і слухом і, як правило, гинуть в досить ранньому віці від інфекцій, з якими не в змозі впоратися їх ослаблена імунна система.

Серйозні труднощі, пов'язані з утриманням тварин-альбіносів, добре знайомі співробітникам зоопарків, які тим не менш готові звалити на себе тягар додаткових турбот і докладають чимало зусиль, щоб дістати в колекцію дивовижну білу звірятко, змію, ящірку або хоча б білу ворону.

Детальніше »