Подібно коридору в глибини історії планети, величний Великий Каньйон крають поверхню Землі, відкриваючи переливаються яскравими фарбами шари стародавніх гірських порід.

Масштаби цієї зяючої безодні важко уявити: про Великому Каньйоні можна говорити тільки в найвищому ступені . Довжина колосальної ущелини, прорізавши лик Землі посеред арізонської пустелі, 515 км, а глибина доходить до 1,6 км. Найбільша ширина становить близько 30 км, а нижче Тороуіп-Оверлук на північній кромці - всього 800 м.
Стіни каньйону смугасті, оскільки нижній рівень складний з темних сланців (легко розщеплюються метаморфічної породи) і багатого скам'янілостями граніту. Голі скелі з прямовисними схилами, разюче схожі на руїни древніх храмів, перетворюють ландшафт в заплутаний лабіринт ярів та ущелин. Не дивно, що в XIX столітті деякі вчені вважали, що каньйон міг утворитися тільки в результаті гігантського землетрусу.
Приблизно 60 мільйонів років тому велике плато Кайбаб розділяло в цьому районі басейни стародавньої річки Колорадо на сході і річкової системи під назвою Уалпай на заході. З плином століть води Уалпай врізалися в плато - йшов неухильний процес ерозії. Повільно, але вірно Уалпай наближалася до первозданної Колорадо, поки нарешті не з'єдналася з нею, утворивши бурхливу сучасну річку Колорадо, яка, до тих пір поки її вдача не втихомирила гребля Глен-Каньйон, мчала по плато зі швидкістю, що досягала 30 км/год, щодня несучи з собою мільйони тонн землі і каменю.
Поверхня плато, колись дно стародавнього океану, була самим верхнім з багатьох шарів пісковика, сланцю і вапняку, що склалися в палеозойську еру, 600-250 мільйонів років тому. Ці породи відкладалися поверх ще більш давніх кристалічних сланців, що утворилися в докембрії, 2 млрд. років тому.
Поки стрімка новонароджена Колорадо вгризалася в товщу плато, тектонічні процеси в земній корі піднімали пластів, що залягають під її руслом, утворюючи величезний купол. Підростаючи в рік на частки міліметра, плато за наступні 5 мільйонів років піднялося на 1200 м. Одночасно сантиметр за сантиметром бурхливий потік, що несе з собою пісок і осколки каменю, поглиблював ущелині.
Покуда ложе річки опускалося нижче і нижче, інші руйнівні сили взялися за оголені нею породи. Під ударами стихії поверхню стін каньйону покривалася тріщинами, а спека і холод розширювали щілини. Зимові бурі та весняні талі води відривали дрібні і великі уламки і протягують їх по кам'яних жолобах. Річка, зустрічаючи все менший опір, ще завзятіше вгризалася в землю, розмиваючи дно долини, в той час як плато продовжувало здійматися і стіни, в яких був замкнений потік, ставали все вищими.
Хоча каньйон і здається втіленням постійності, насправді він невпинно змінюється і росте.

Побудована в 1964 році гребля Глен-Каньйон значно стримала міць Колорадо. Однак взимку на стіни каньйону і раніше обрушуються люті бурі, коріння рослин проникають у щілини, камінь, як і раніше, кришиться, а осколки сиплються на дно.
Незвичному оці ці суворі місця можуть здатися млявими, однак у Великому Каньйоні чимало рослин і тварин. На дні, де сухо і спекотно, можна зустріти різних мешканців пустелі, наприклад плямистого скунса, жовтого скорпіона і хли-стохвостую ящірку. Тут прекрасно ростуть пурпуровий феррокактус і мескітовое дерева. Кістеухая кай-бабська білка водиться тільки на північній стороні, а білка аберту віддає перевагу більш теплу південну. Прохолодні схили каньйону дають притулок Арізонський сірим лисицям і скелястим бурундуки. Бродять по скелях і гірські леви, але їх залишилося дуже мало, як і жили тут колись людей. Туристи, яких доставляють на вертольоті в Хавасу-Каньйон подивитися на що залишилися індіанців хавасупаі, бачать останніх корінних мешканців цих місць. Вже 4000 років тому в каньйон прийшли мисливці. А в кінці Х - початку XI століття н.е. тут жили індіанці пуебло, що будували кам'яні будинки. Через півтора століття їх змінили предки нинішніх місцевих племен.
Можливо, першими європейцями, яким довелося побачити цей фантастичний краєвид, були іспанський конкістадор Франциско де Коронадо і його загін з 300 чоловік. У 1540 році вони прийшли в ці краї в пошуках золота. Почувши на заході шум річки, Коронадо послав на розвідку одного з офіцерів з групою солдатів. Три дні проблукав уздовж краю каньйону, вони так і не знайшли місця, де можна було спуститися до води. А якби знайшли, то, напевно, сильно б здивувалися, бо, дивлячись з висоти, іспанці вирішили, що ширина річки не більше 2 м.
Більш ніж триста років потому, в 1858 році, лейтенант Джозеф Крістмас Іві, який очолював експедицію, яка досліджувала північний захід Арізони, протягом двох спекотних літніх місяців плив на пароплаві вгору по Колорадо від Каліфорнійської затоки. Зрештою Іві був змушений висадити свій загін на берег і продовжувати подорож по суші - плисти далі було дуже небезпечно.
Хоча з тих пір велич і грандіозні масштаби Великого Каньйону викликали у глядачів всі мислимі вирази захоплення і подиву, на Івса це диво природи не справило особливого враження, і він записав у щоденнику: "Ми були першими і, я впевнений, останніми білими людьми, що відвідали цю марну місцевість. Видимо, природою призначено, щоб річка Колорадо на більшій частині свого самотнього і гордого шляху текла в ніким не порушувати спокій ".
Як він був не правий! Сьогодні Великий Каньйон вважається однією з найдивовижніших пам'яток Північної Америки.

Детальніше »