Тут був явний випадок "помилкового впізнання". Вони вважали, що викрали Харлі Пендлетон. Ми і справді чимось схожі один на одного, але він - власник фірми "Аеросани Пендлетон", а я - один з його службовців. Сталося це близько полудня в понеділок, коли містер Пендлетон відкрив двері свого кабінету, озирнувся і не виявив нікого, крім мене.

Він кинув мені ключі від машини:
- Уїлбер, заправ мою машину, перевір масло і покришки. Увечері я відправлюся на Медісон, у мене немає часу ...
- Слухаюсь, сер, - сказав я, одягнув пальто і спустився вниз, на стоянку. Яскравий напис на автостоянці свідчив "Пендлетон". Я підійшов до машини "лінкольн".

Не встиг я вставити ключ у замок дверцят, як ззаду підкотив світло-зелений "седан" і звідти вискочили два молодика. Вони схопили мене і заштовхнули в свою машину, на підлогу заднього сидіння.
- Послухайте, - запитав я, - що все це означає? Сидячий на мені уточнив:
- Хочеш знати, як це називається? Я боязко припустив:
- Викрадення?
- Ось саме, містер. Я розсміявся:
- Ви не за того мене прийняли. Мене звати Крофорд. Уїлбер Крофорд. Наскільки я розумію, ви полюєте за містером Пендлетон.
Сидячий на мені безпристрасно зронив:
- Заткнися!

Я спробував пояснити їм, що мене прийняли за іншу, але отримав удар під ребро і скорився долі.
Поїздка здавалася нескінченною, особливо для мене - розпростертого на підлозі машини. За моїми підрахунками пройшло майже дві години, коли машина зашурхотіла по дрібному гравію і зупинилася.

З реплік, якими партнери перекидалися в дорозі, я дізнався, що водія звуть Макс, а особистість, що розташувалася на моїй спині, & mdash ; Кларенс ...

Нарешті, цей Кларенс прибрав ноги з моїх ребер,
- Прибули, вилазь.
Як я зрозумів, ми перебували в якомусь похмурому селищі, біля фермерського будиночка, Моїй першою думкою було втекти, але Кларенс міцно схопив мене за руку і заштовхнув у будинок.
У будинку я повторив спробу внести ясність:
- Мене звуть Уїлбер Крофорд, а не Пендлетон, Я не власник фірми "Аеросани Пендлетон" . Я всього лише звичайний клерк в його конторі.
- Точно, - гидко розсміявся Кларенс, - свята правда!
Він потягнув мене на третій поверх і заштовхнув у крихітну спальню. Клацнув замок. Я залишився на самоті, На єдиному віконечку була укріплена міцна решітка. Мабуть, все було продумано заздалегідь.

Я придивився до машини, що стояла біля будинку. Може, вона крадена? Але, з іншого боку, - це ж дуже ризиковано близько двох годин роз'їжджати на викраденому автомобілі та ще з "здобиччю"? Швидше за все, машина належить одному з цих мерзенних типів. І тут мене осяяло: непогано б запам'ятати номер.
Придивившись, я помітив на підлозі вентиляційну решітку і опустився на карачки. Внизу, у вітальні, Кларенс і Макс дивилися телевізор. Повідомляли останні новини.

"Сьогодні, опівдні, на автостоянці біля заводу" Аеросани Пендлетон "викрадений Уїлбер Крофорд. Свідок, який бачив двох хлопців, що вивозили його на автомашині, знаходився надто далеко, щоб розібрати номерний знак. За його словами, автомобіль - остання модель "седана" світло-зеленого кольору. Поліція припускає, що злочинці помилково прийняли свою жертву за Харлі Пендлетон, президента фірми "Аеросани Пендлетон".
Кларенс вилаявся і підвівся з крісла.

Я почув на сходах його кроки.
Він відчинив двері і втупився на мене.
- Так ти справді не Харлі Пендлетон?
- Саме це я і намагався вам розтлумачити.

Він люто оглянув мене.
- Значить, за тебе я не отримаю ні цента. Я посміхнувся.
- У такому разі мене можна і відпустити. Пішла пауза, після чого він сказав:
- З чого це ти взяв, що ми тебе відпустимо?
Я ледве не поперхнувся. Ясно, треба тягнути час.
- З іншого боку, я міг би принести вам деяку користь. Думаю, вам навіть вдасться отримати непоганий куш . Пошліть лист про викуп самому Пендлетон.
- З якого дива? Хіба Пендлетон викладе двісті тисяч доларів за твою шкуру? Сам же сказав: ти всього-навсього його службовець.
- Так, але невже ви вважаєте, що Пендлетон буде відмовлятися від викупу?
- А з чого це він стане розщедрюватися?
- Через страх перед пресою. Уявляєте, що напишуть газети, якщо він категорично відмовиться від викупу і кине мене напризволяще ? Як він буде виглядати від такої "реклами"? Скажуть, це - звір, а не людина. Невже ви думаєте, він захоче придбати таку славу через якісь паршивих двохсот тисяч доларів? А ось якщо він виплатить їх, народ зробить з нього героя.
Кларенс задумався.
- Мабуть, в цьому щось є. Я енергійно закивав.
- Вся Америка стане купувати його аеросани. Йому доведеться розширити виробництво, Гроші потечуть рікою.
- Ну, досить, - сказав Кларенс, - не захоплюйся.
Він провів мене вниз, сунув у руку кулькову ручку і аркуш паперу.
- Пиши під диктовку. "Вони вимагають за мене двісті тисяч доларів на закритий рахунок у банку і дають містеру Пендлетон тиждень на збір грошей ".

Я підписав конверт і наклеїв марку. Кларенс сунув конверт в кишеню і проводив мене нагору.
Я сподівався, що тепер він залишить мене в живих: я можу знадобитися йому для іншого листа ...
Минули понеділок, вівторок, середу.
У четвер вранці я занепокоївся - чи дійшло лист до Пендлетон.

В 2:00 пополудні, сидячи біля маленького віконця, я помітив, як за півмилі від польової дороги зупинилися автомобілі. Із них вискочили люди, розбіглися по полю і стали підкрадатися до будинку.
Я припав до грат, спостерігаючи за Кларенсом і Максом, сидячими біля телевізора.
Поліція увірвалася в кімнату. Кларенс і Макс, захоплені зненацька, тут же здалися.
Коли я зійшов униз, Кларенс не переставав дивуватися події.
- Як ви нас знайшли? - запитав він капітана поліції. Той посміхнувся.
- По конверту, в якому ви вирішили послати лист про викуп. Поштовий індекс був переплутаний - лист довелося затримати. Індекс й справді виявився настільки безглуздим, що ми поцікавилися, чи не побажав би містер Крофорд повідомити нам якісь подробиці, наприклад, номер автомобіля. Ми перевірили номер в автоінспекції і так познайомилися з вашим світло-зеленим "седаном".

Макс похмуро глянув на Кларенса,
- Як ти міг відправити лист з номером моєї машини? Кларенс знизав плечима.
- Звідки мені пам'ятати номер твоєї машини? Повернувшись на роботу, я виявився мало не героєм дня. Настав наступний понеділок. Містер Пендлетон відкрив двері свого кабінету, озирнувся і не виявив нікого , крім мене. Він кинув мені ключі від машини:
- Уїлбер, заправ мою машину, перевір масло і покришки. Увечері я відправлюся на Медісон, у мене немає часу ...
На цей раз мене не викрали.

Детальніше »